En noviembre la producción de petróleo crudo de Estados Unidos superó los 10 millones de barriles diarios por primera vez desde 1970, según la Administración de Información Energética (EIA, por sus siglas en inglés) de EE. UU. Los analistas han pronosticado que el país anglosajón podría convertirse en el mayor productor de petróleo del mundo en 2018, superando a Arabia Saudí y Rusia. ¿Cómo hemos llegado hasta aquí y qué significa para la industria?

Los productores estadounidenses de petróleo y gas de esquisto(fracking) han aumentado la producción para aprovechar el incremento de los precios del petróleo, que habían subido tras un acuerdo entre la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), Rusia y otros países productores para disminuir la producción de petróleo. Este acuerdo aumentó en enero el precio del petróleo Brent a más de 70 dólares (unos 56 euros) por barril, después de que la industria había caído a un precio promedio de 54 dólares (unos 43 euros) por barril de petróleo en 2017.

Con los productores de petróleo en América del Norte expandiendo la producción, es probable que los precios sigan siendo volátiles. A diferencia de las compañías petroleras nacionales estadounidenses y grandes petroleras que normalmente tardan de cinco a 10 años en desarrollar reservas de crudo convencionales, estos actores independientes y "no convencionales" han mejorado su tecnología de perforación y fracturación hasta el punto de poder responder en cuestión de meses a los picos o caídas temporales en el mercado.

Las recientes oscilaciones de precios ponen de manifiesto una nueva era de incertidumbre que afecta a los mercados energéticos mundiales. A medida que los productores internacionales de petróleo trabajan en objetivos cruzados, el ciclo tradicional de auge y caída de la industria se ve reemplazado por rotaciones de precios más rápidas y superficiales basadas en los cambios en la producción. Esto hace que los movimientos de precios sean menos extremos pero también más difíciles de predecir. La cantidad constante de barriles de oro negro disponibles en las operaciones de fracking es un factor principal, pero también lo son el impacto a largo plazo del aumento de la eficiencia del combustible y el ajuste del comienzo de la transición global de los combustibles fósiles en la demanda mundial. Las noticias son buenas para los clientes, pero dificultan la planificación para los actores de la industria.

Esta imprevisibilidad solo se puede intensificar a medida que los mercados petroleros del mundo continúan adaptándose a las cambiantes realidades. Aún más desestabilizador para los principales actores, el esperado aumento en el suministro de crudo de Estados Unidos puede ser suficiente, por sí solo, para satisfacer la creciente demanda mundial de petróleo de este año. Después de que EE. UU. fuera uno de los importadores netos más grandes del mundo durante décadas, al mismo tiempo que era un importador neto de petróleo, ahora está vendiendo millones de barriles de petróleo a China, Gran Bretaña, México y la India. Esto fue posible gracias a una nueva realidad cuando las restricciones de las exportaciones de petróleo se levantaron en 2015.

El aumento en la producción de EE.UU. proviene de operaciones de fracking que han reducido drásticamente los costes, ya que la caída de los precios en 2014 obligó a docenas de empresas a declararse en bancarrota. Estos supervivientes cada vez más eficientes representan ahora la mitad de la producción petrolera de EE. UU., frente al apenas 10 % de hace siete años en 2011. De hecho, 2018 podría ser el primer año en que los productores de fracking podrían financiar futuras expansiones de programas de perforación a través de sus propios flujos de efectivo.

Mientras que las principales compañías petroleras planean aumentar drásticamente la producción de esquisto en la cuenca del Pérmico en Texas y Nuevo México, la producción de esquisto estadounidense por sí sola no es suficiente para satisfacer las crecientes necesidades globales de petróleo, especialmente cuando las reservas de petróleo de esquisto solo nos proporcionarán petróleo por otros 10 años y no 50. Las compañías petroleras necesitarán desarrollar nuevos recursos convencionales y no convencionales de crudo para mantenerse al día con la demanda actual de más de un millón de barriles de petróleo anuales, además de reemplazar los cuatro millones de barriles perdidos al año al estar las reservas agotadas. En total, estimamos que la industria petrolera y del gas tendrá que reemplazar aproximadamente el 40% de la producción actual de petróleo durante los próximos siete a nueve años.

Esto significa que las duras decisiones para los productores de esquisto independientes, las compañías petroleras estadounidenses y las principales compañías integradas, todavía están por venir. Si bien pueden comenzar a aprovechar las reservas mundiales de petróleo de esquisto que existen en todas partes, desarrollar reservas en la mayoría de los lugares (desde China hasta Argentina) requerirá una inversión significativa para desarrollar el ecosistema de esquisto y las cadenas de suministro necesarias, además de la infraestructura para reunir, tratar, transportar y almacenar el petróleo crudo. O pueden desarrollar reservas convencionales donde se necesitarán inversiones a largo plazo en nuevas tecnologías para lograr que los tiempos y costes de los ciclos estén más en línea con los de los productores de fracking. La mayoría de los principales productores con grandes balances probablemente cubrirán sus apuestas e intentarán ambas cosas. 

En general, el petróleo más barato tendrá, por lo menos, un impacto a corto plazo: competirá, y potencialmente ralentizará, la transición mundial prevista hacia la energía limpia y renovable. El transporte representa la mayor parte de la demanda mundial de petróleo y mientras los precios se mantengan por debajo del precio máximo obtenido en 2008 –de 145 dólares (unos 117 euros) por barril–, hay menos urgencia económica para cambiar a vehículos eléctricos e híbridos, incluso en China y Europa donde hay apoyo gubernamental para alejarse de los coches de combustión interna. Los vehículos eléctricos solo representarán el 7% de los autos que circulen en los próximos 12 años, estimó en un informe realizado cuando los precios del petróleo fueron relativamente bajos en mayo por la entidad financiera Morgan Stanley titulado Un billón de BEVS para el 2050.  

Sin embargo, a largo plazo es probable que disminuya la demanda de petróleo para operar automóviles a medida que aumente la eficiencia del combustible para todo tipo de transporte, la propiedad de automóviles continúe cayendo y los vehículos eléctricos y autónomos se vuelvan más populares. Según el estudio de Morgan Stanley, en 2050 más de la mitad de los automóviles de pasajeros del mundo probablemente sean vehículos eléctricos. Con la combinación correcta de avances tecnológicos, reducción de costes e integración con energía renovable y almacenamiento, el punto de inflexión para la adopción de vehículos eléctricos podría ser mucho más pronto. Estas tendencias requerirán que los productores de petróleo cambien su enfoque del transporte y se diversifiquen hacia productos petroquímicos innovadores para capturar la participación de mercado en diversos usos finales, tales como vestimenta y materiales de construcción.

Para que coincida con el nuevo entorno de volatilidad constante y de baja calidad tanto en precios como en el suministro, los productores y consumidores de petróleo pueden necesitar reevaluar los supuestos y ajustar continuamente sus estrategias. Estas son varias maneras en las que algunos productores y clientes con visión de futuro ya están empezando a hacerlo:

Diversificando a los proveedores y fuentes de petróleo. Los principales productores de petróleo y gas se preparan para una mayor incertidumbre al cambiar sus carteras de reservas hacia petróleo y gas no convencionales con el fin de responder de manera ágil y competitiva a los cambios del mercado. Empresas como Exxon, Chevron y Shell han dicho que esperan expandir su producción en activos de esquisto bituminoso en Estados Unidos, Canadá y Argentina.

En el otro extremo del espectro, las refinerías y otros clientes industriales están empezando a ampliar sus fuentes de suministro de petróleo y a buscar términos más favorables. Por ejemplo, el año pasado India, que importa alrededor del 80% de sus necesidades de crudo, comenzó a importar petróleo de EE. UU. por primera vez en su historia. Otro ejemplo más reciente fue cuando Polonia firmó su primer contrato para el crudo estadounidense para diversificar sus suministros desde Rusia. Algunas refinerías independientes en China, Japón y Polonia están tratando de asegurar las cargas puntuales de petróleo crudo para complementar sus suministros de los tradicionales contratos de distribución a largo plazo.

Desarrollando nuevas eficiencias digitales. Los principales productores de petróleo y gas están tratando de aplicar las lecciones del uso revolucionario de tecnologías de vanguardia de esquisto bituminoso para reducir los tiempos del ciclo de desarrollo y los costes de los proyectos petroleros convencionales en alta mar en aproximadamente un 40-50 %. Si bien los esfuerzos para digitalizar las operaciones petroleras aún están en pañales, los principales productores están trabajando en conjunto con compañías de servicios petroleros, empresas de ingeniería y equipos de construcción para incorporar inteligencia artificial, robótica y mantenimiento predictivo en las operaciones internacionales. Los drones comienzan a usarse para detectar fugas en los oleoductos, los camiones automotores están transportando arenas bituminosas y Schlumberger está experimentando con una plataforma de perforación robótica que completará los pozos de tierra en un 30% menos de tiempo que los equipos convencionales y requerirá un 30% menos de horas. Todo esto con el objetivo de reducir el coste marginal del barril de los actuales 70 dólares (unos 56 euros) por barril a alrededor de unos 40 dólares (cerca de unos 32 euros).

Los principales actores también están optimizando sus planes de desarrollo de campo aprovechando los nuevos flujos de datos de producción y desarrollando modelos digitales tridimensionales de sus enormes plataformas internacionales. Con la modularización de los componentes esperan que los desarrollos marinos en aguas profundas se puedan preconstruir y ensamblar de tres a cuatro años –no en los siete a nueve años que se tarda hoy en día– y por una fracción del precio actual.

Invirtiendo en la diferenciación de nuevos servicios. Al mismo tiempo, algunas compañías petroleras nacionales estadounidenses y grandes petroleras están explorando nuevas formas de diferenciarse de los productores de esquisto bituminoso invirtiendo en refinerías, oleoductos, producción petroquímica e infraestructura de almacenamiento cerca de sus clientes. Saudi Aramco, por ejemplo, está considerando comprometer billones de dólares (miles de millones de euros) para expandir su capacidad de refinería en Malasia e Indonesia, así como una nueva planta de refinería y petroquímica en China en un esfuerzo por asegurar a los clientes.

Reevaluando los buffers en un entorno más incierto. A medida que la imprevisibilidad se convierte en la nueva norma de la industria, algunos productores de petróleo y gas han comenzado a confiar más en la cobertura para protegerse de los volátiles precios del petróleo crudo al comprar futuros contratos que bloquean los precios futuros o que les ponen límites desde las bocas de pozo de petróleo hasta sus productos refinados. Al establecer límites superiores e inferiores en la volatilidad del precio, los productores pueden contar con un flujo de efectivo más seguro.

Algunos países de Asia y Oriente Medio pueden verse bajo la presión social de restablecer los subsidios a fin de proteger a sus ciudadanos de los cambios de precios más frecuentes en la bomba de combustible. Hace algunos años, Indonesia, los Emiratos Árabes Unidos y otros países aceleraron el proceso de retirar los subsidios de la gasolina y el diésel y los vincularon al precio del mercado para aprovechar de esta forma la dramática caída de los precios del petróleo mientras asumían que permanecerían "más bajos por más tiempo".

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Los primeros meses de 2018 han demostrado que la industria petrolera ha entrado en una era en la que el cambio será la única constante en el futuro previsible. Si bien los precios del petróleo no alcanzarán los niveles máximos que se alcanzaron cuando la OPEP y los acontecimientos geopolíticos dominaron el mercado petrolero, estos mercados probablemente serán inestables a medida que crezcan las filas de los productores inconformistas de lutitas, las grandes petroleras y que las compañías petroleras nacionales estadounidenses prueben nuevas técnicas digitales en sus campos convencionales y surjan nuevos patrones comerciales. Como hemos visto en otras industrias, para aprovechar al máximo las nuevas oportunidades que se avecinan, las compañías petroleras necesitarán transformarse cada vez más en organizaciones ágiles que puedan pivotar para compensar e incluso capitalizar los cambios disruptivos. Nadie se podrá permitir quedarse quieto.