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Después de un mes sin casos nuevos, el brote de ébola en la República Democrática del Congo (RDC) parece estar bajo control y a falta de pocas semanas para que se oficialice su final. Solo tres meses después de que se declarara y con solo 50 casos registrados, la contención eficiente del brote es un logro notable que contrasta con la epidemia sufrida en África occidental y que se convirtió en una crisis mundial durante dos años con más de 28.000 casos.

En esta ocasión, varios factores han permitido controlar rápidamente la propagación de la enfermedad. Si bien la epidemia de África occidental se produjo en áreas con poblaciones nómadas y capitales donde no se esperaba el ébola, el brote actual se está produciendo en una región relativamente remota de la República Democrática del Congo, el país donde se descubrió el virus y donde ocurrieron ocho brotes previos. Las agencias mundiales, en alerta máxima después de la epidemia en África occidental, aprovecharon las lecciones aprendidas y los esfuerzos realizados desde entonces para responder de manera diferente en varios aspectos importantes.

Liderazgo fuerte y claro. En la epidemia de África occidental, la respuesta inicial de la Organización Mundial de la Salud (OMS) fue letárgica y la falta de dirección provocó confusión y demoras en el terreno. En este brote, la OMS ha asumido el liderazgo a nivel mundial de manera inmediata y sin ambigüedades, desplegando a su personal más experimentado y enviando a sus principales ejecutivos al terreno de forma rutinaria. La OMS también se aseguró de que su papel de gestor mundial complementara y apoyara al Ministerio de Salud de la República Democrática del Congo, que tiene una clara autoridad sobre el terreno.

Implementación efectiva de nuevas innovaciones. El uso de una nueva vacuna contra el ébola probablemente ha jugado un papel fundamental en el control de este brote. Otras herramientas desarrolladas durante la última epidemia también mejoraron la respuesta. GeneXpert, un laboratorio que cabe en una caja y que automatiza la reacción en cadena de la polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés), una técnica de diagnóstico que normalmente requiere laboratorios especializados que tardan semanas en configurarse, se implementó en nuevos puntos críticos en pocos días y redujo el tiempo de respuesta para las pruebas de días a horas. OraQuick, una prueba de tira reactiva de orina -similar a las pruebas caseras de embarazo- que puede detectar el ébola a partir de unas pocas gotas de fluidos corporales, se usó para el cribado en áreas más difíciles de alcanzar. También se identificaron rápidamente varios tratamientos experimentales contra ébola y se pusieron en juego para ver si podían aumentar la supervivencia.

Transparencia de datos y acción. Durante la epidemia de África occidental, a menudo había una falta de claridad sobre lo que estaba sucediendo, a veces incluso para las agencias involucradas activamente en la respuesta. Esta falta de intercambio de información fomentó la desconfianza de las comunidades locales, que dudaron de si el ébola era real, y de los gobiernos nacionales, que cuestionaron la capacidad de las agencias mundiales para detener la epidemia después de su débil respuesta inicial.

En este brote, el Ministerio de Salud de la OMS y la República Democrática del Congo ha hecho todo lo posible por poner los datos a disposición de todos, incluido el público en general, a través de Twitter y ha organizado frecuentes ruedas de prensa para dar actualizaciones y debatir los desafíos de manera completa y honesta.

Aprovechando la experiencia de África occidental. La vacuna contra el ébola se administró a más de 3.200 personas en cuestión de semanas, una hazaña impresionante gracias a la redistribución de los mismos equipos de África occidental que realizaron el ensayo de la vacuna al final de la última epidemia. Del mismo modo, la pérdida de la confianza de las comunidades locales se pasó por alto inicialmente en la epidemia de África occidental y se convirtió en una barrera importante. Esta vez, la participación de la comunidad se priorizó desde el principio, con algunos de los mismos antropólogos involucrados en África occidental enviados para garantizar que se realizara de manera efectiva.

La contención rápida de este brote es un logro importante y todos los involucrados, especialmente los de primera línea, merecen elogios. Sin embargo, aunque este brote muestra que podemos responder de manera efectiva, también revela varias vulnerabilidades que podrían pasarse por alto ya que las cosas funcionaron a pesar de ellas.

Retrasos en el reconocimiento del brote. Aunque se declaró a principios de mayo, el brote pudo haber comenzado meses antes, en diciembre. Es por eso que, una semana después de reconocerse el brote, los casos ya estaban presentes en tres lugares distintos separados por más de 60 kilómetros. Uno de estos lugares era una capital provincial con más de un millón de personas que se encuentra en el río Congo, una importante ruta comercial que une varias grandes ciudades de la región. Fue solo una cuestión de suerte que el ébola no se diseminara más ampliamente y entrara en estas ciudades antes de detectar el brote.

Este retraso ejemplifica el desafío de detectar brotes en entornos empobrecidos remotos donde los sistemas de salud son débiles o inexistentes. Los pacientes no tienen a dónde ir cuando están enfermos o pueden buscar atención solo en centros de salud que no tienen la capacidad de hacer diagnósticos precisos, particularmente del ébola y otras amenazas epidémicas que son difíciles de diferenciar de la malaria y otras enfermedades comunes sin pruebas de diagnóstico. No importa cómo de competentes seamos en responder a los brotes, esta vulnerabilidad se mantendrá si no creamos sistemas de salud más fuertes.

Contramedidas limitadas para una transmisión generalizada. Si este brote se hubiera diseminado más ampliamente, encontrar fácilmente todos los puntos calientes y "cadenas de transmisión" en África Central habría sido difícil y el enfoque convencional de monitoreo de los expuestos -"rastreo de contactos"- podría no haber funcionado de manera confiable. Actualmente hay pocas estrategias para controlar la transmisión una vez que se generaliza de esta manera. Si bien ahora podemos, al menos, vacunar contra el ébola, para muchas amenazas epidémicas, incluidas enfermedades nuevas y contagios provocados por el hombre, esta no sería una opción.

Se necesitan estrategias adicionales para lidiar con tales escenarios. Un posible enfoque es usar pruebas rápidas, como OraQuick, para descentralizar y escalar la detección, de modo que los puntos calientes no reconocidos puedan descubrirse rápidamente y los pacientes recién infectados puedan ser diagnosticados de inmediato, antes de que tengan la oportunidad de infectar a otros.

Tasas de mortalidad persistentemente altas. Durante la última epidemia, vimos que los pacientes con ébola tratados en países de altos ingresos como Estados Unidos y el Reino Unido tuvieron un mejor desempeño que aquellos en África Occidental. A pesar de las nuevas pautas de tratamiento y el uso de tratamientos experimentales, la tasa de mortalidad entre las personas infectadas con ébola durante este brote fue similar a la de los brotes anteriores. Un lugar común probable en esta disparidad es la falta de capacidad de cuidados intensivos en lugares como África occidental y la República Democrática del Congo. Esta brecha debe abordarse si queremos mejorar al limitar el número de víctimas de enfermedades como el ébola.

Si bien debemos celebrar el logro y el progreso que significa la contención eficiente de este brote de ébola, debemos tomar nota de las vulnerabilidades que aún persisten y redoblar nuestros esfuerzos para abordarlas antes de la próxima epidemia.