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Tras la aprobación del paquete sobre economía circular de la Unión Europea en abril, muchas empresas europeas se enfrentan a reglamentos que les exigen reutilizar los productos que fabrican durante el mayor tiempo posible. La UE no es la única que está buscando formas de convencer a las empresas para que reciclen. La Cámara de Comercio de Estados Unidos también apoya a las empresas en el desarrollo de economías circulares (CE, por sus siglas en inglés) y China, al igual que Europa, ha desarrollado políticas y una legislación en torno a las CE. Es fácil ver lo qué piensan los países que pueden ganar con en estos esfuerzos. Por ejemplo, la Fundación Ellen MacArthur, McKinsey y Accenture creen que la habilitación de las CE generará ahorros por billones de euros y que supone un paso especialmente importante en la protección del medio ambiente.

Sin embargo, muchas empresas se enfrentan a serios desafíos cuando se trata de ejecutar una estrategia de economía circular. Por lo general, se encuentran con al menos una de las cuatro barreras: carecen de acceso a productos usados, no pueden renovar o reciclar productos usados ​​de una manera rentable, sus productos no están diseñados con un propósito circular en mente y sus clientes descuentan el valor de los productos restaurados o remanufacturados.

Somos académicos y profesionales centrados en la economía de recuperación de productos y la gestión del ciclo de vida de activos. Comenzamos a colaborar cuando reconocimos cómo la administración de activos entrelazados y la recuperación de productos se encontraban en las CE de libros de texto. Nos preocupaba la cantidad de empresas que no podían beneficiarse plenamente de las CE, así que comenzamos observando los obstáculos que tenían las empresas que fallaban en las economías circulares. Después vimos cómo algunas empresas superaron estos impedimentos. Nuestros conjuntos combinados de habilidades (experiencia académica en arrendamiento, la opción de modularidad y restauración, experiencia práctica en gestión de activos y recuperación de productos) nos permitieron identificar tres enfoques para avanzar.

Los tres enfoques

Descubrimos que las empresas que tuvieron éxito en la construcción de una economía circular hicieron tres cosas: todas implementaron arquitecturas modulares de productos; alquilaron, en lugar de vender, varios de sus productos; y expandieron sus operaciones de restauración.

El diseño de productos modulares brinda a las empresas la capacidad de reemplazar algunos componentes y restaurar otros, en lugar de restaurar o deshacerse de productos completos. También reduce el coste de la restauración. Desmontar productos que no son modulares a menudo consume demasiado tiempo para que las empresas lo hagan, pero los productos modulares son más fáciles de separar y más baratos de restaurar.

El arrendamiento soluciona el problema del acceso creando un flujo confiable de productos para la restauración. Un programa de arrendamiento escalable evita la competencia de los revendedores de terceros mediante el control de los activos y reduce la logística inversa y los costes de restauración. También permite a las empresas mantener el valor residual de los productos sin contrato y puede hacer que los productos sean significativamente más baratos para los clientes.

Finalmente, invertir en una infraestructura de restauración le da a la firma más control sobre las limitaciones técnicas asociadas con el reacondicionamiento o la restauración de productos. Le permite a la empresa diseñar productos teniendo en cuenta el desmontaje y logra reducir el coste de la restauración. El acceso a mano de obra cualificada también es importante, ya que le da a la empresa la flexibilidad para renovar tantos productos como sea posible, incluso cuando se devuelven en peores condiciones de lo previsto. Establecer una infraestructura de restauración ayuda a las empresas a conservar el mayor valor posible en sus productos. Los clientes valoran los productos que han sido renovados por el fabricante original más que los productos que han sido renovados por un tercero. Al llevar a cabo este trabajo interno, las empresas pueden garantizar que sus productos sean altamente valorados por los clientes.

Las empresas que no tienen éxito en la construcción de CE suelen adoptar algunos de estos enfoques, pero nunca los tres. La combinación de los tres enfoques es lo que mejora el acceso a los productos, reduce los costes y aumenta el valor para el consumidor. Juntos, crean la escala necesaria para que las CE sean rentables.

Dos historias de éxito

Identificamos estos enfoques a través de nuestro trabajo con DLL, la empresa de administración del ciclo de vida de activos. DLL trabaja con muchas compañías que están implementando una economía circular y al trabajar con su lista de clientes, pudimos identificar tres compañías que tenían las CE de las que podíamos aprender. Estos tres enfoques surgieron de los patrones que vimos en las tres compañías. Se enfrentaron a barreras comunes y las rompieron de manera similar.

Nuestro primer ejemplo, JLG Industries, es un fabricante reconocido a nivel mundial de carretillas elevadoras utilizadas en la construcción y el mantenimiento. Durante años, la compañía ofreció productos reacondicionados limitados que se produjeron a través de un proceso de reacondicionamiento ad hoc. Como JLG tenía poco control sobre cuándo se devolverían los equipos reacondicionados, veía pocas razones para construir una instalación de reacondicionamiento que pudiera funcionar a escala.

JLG inició su ejecución de una economía circular en 2013 al lanzar un programa de administración de activos, que estableció un flujo predecible de activos usados ​​y una inversión justificada en una instalación de renovación escalable. Esto le permitió a la compañía ofrecer productos reacondicionados a menores costes para sus clientes. Más tarde, comenzó a centrarse en productos con arquitecturas simples y modulares, que eran más económicos de restaurar que los productos más integrados. Poco después, desarrolló una oferta de financiación para equipos reacondicionados, que reflejaba la garantía y la experiencia de servicio ofrecida por los nuevos productos. Esto creó valores residuales más altos, redujo los costes para los consumidores en un 35% y le permitió a JLG expandir significativamente su mercado.

Otra historia de éxito es la de Philips Healthcare. La compañía convenció a los clientes de que los productos restaurados ofrecían la misma calidad y fiabilidad clínica que los productos nuevos. La empresa, que es líder mundial en dispositivos médicos y equipos de diagnóstico, diseña muchos productos de forma modular y, desde hace tiempo, ofrece a los clientes opciones renovadas bajo su línea Diamond Select. Philips quería expandir este negocio para atender segmentos del mercado más restringidos en función de los costes.

Philips pudo recuperar más activos de forma más rápida al colocar nuevos equipos en los arrendamientos operativos, en comparación con las ventas directas. Philips ya no tenía que negociar con los clientes, en este caso con los administradores del hospital, para recuperar los equipos para su restauración, ya que los recuperaban al final del contrato de arrendamiento. A través de este proceso, construyó un flujo constante de equipos restaurados de alta calidad, disponibles a un precio asequible, con la misma garantía que la de los equipos nuevos. Como resultado, Philips pudo atraer una gama más amplia de clientes y expandir su mercado.

Estos ejemplos nos muestran que las empresas pueden tomar medidas específicas para romper las barreras que les impiden beneficiarse de las economías circulares. Los resultados de hacerlo son claros: las empresas pueden expandir sus mercados y reducir su desperdicio. A medida que más compañías adquieran las CE, ya sea por elección o por mandato gubernamental, estas lecciones ofrecen una guía práctica para cuidar de los negocios y al mismo tiempo protejan el medio ambiente.